Muistatko nämä nuoret tehopuolustajat Liigasta? Topi Niemelä noussut Kärppä-legendan rinnalle

4.11.2021
Muistatko nämä nuoret tehopuolustajat Liigasta? Topi Niemelä noussut Kärppä-legendan rinnalle

Kuva: Jussi Määttä

Liiga-puolustajien pistepörssin kärkikymmenikköä miehittävät jälleen tulevaisuuden tähdet. Viime kaudella Lukon Ville Heinola ja Jukurien Axel Rindell nousivat Liiga-puolustajien eturiviin tehokkuudellaan. Tämän syksyn ykkösnimi on ollut vuodenvaihteen U20 MM-kisajoukkueen runkopelaajiin kuuluva Topi Niemelä, joka sivuaa alkukauden pistelukemillaan Liigan kaikkien aikojen ennätystä.

19-vuotias Niemelä johtaa puolustajien pistepörssiä. Hyökkäävä puolustaja tunnetaan sulavasta luistelustaan ja hyvästä laukauksestaan, ja Niemelä on myös tärkeä palanen Kärppien ylivoimapelissä. 18 ottelun jälkeen hän on kirjannut peräti 16 pistettä (3+13), joka on muhkea määrä U20-ikäluokan puolustajalle Liigassa.

Niemelä pelasi avauspelinsä Liigassa jo syyskuussa 2019 ja onnistui heti maalinteossa. Viime kauden piti olla nuorisomaajoukkueiden vakiokasvon läpimurtokausi, mutta loukkaantuminen hidasti kehitysaskeleita. Runkosarjassa otteluita kertyi vain 15 pistein 0+4. Vuodenvaihteen nuorten MM-kisat olivat Niemelälle kuitenkin täysosuma, kun hänet valittiin turnauksen parhaaksi puolustajaksi.

Tällä kaudella Niemelä on ottanut entistä isompaa roolia oululaisten puolustuksessa. Lokakuussa lisääntynyt vastuu näkyi myös peliajassa ja pistetilastoissa. Niemelä oli lokakuun otteluissaan Liigan viidenneksi paras pistemies parhaana puolustajana.

Katso Niemelän maali HPK:ta vastaan 15.10.2021:

* * *

Topi Niemelän alkukauden pistetahti on ollut poikkeuksellinen. Liigassa on pelannut vuosien varrella lukemattomia huippuluokan nuoria puolustajia, mutta alle 20-vuotiaana vain yksi puolustaja on yltänyt Niemelän pistetahtiin alkukauden peleissään.

2000-luvulla vain 13 puolustajaa on tehnyt kauden 18:ssa ensimmäisessä ottelussaan 16 pistettä tai enemmän. Yksikään näistä pelaajista ei ole ollut alle 22-vuotias.

Viime kaudella Lukon Ville Heinola ylsi U20-ikäluokan pelaajana 14 pisteeseen. HIFK:n Miro Heiskanen on puolestaan eniten pisteitä 18 ottelun jälkeen kerännyt pelaaja U19-ikäluokassa. NHL-kaukaloissa sittemmin hurjaa jälkeä tehnyt Heiskanen kokosi 13 pistettä, joista yhdeksän maalia kaudella 2017–18.

Katso Niemelän maali SaiPaa vastaan 30.10.2021:

* * *

Reijo Ruotsalainen on yksi Suomi-kiekon kaikkien aikojen puolustajista. Ylivoimainen luistelija hankki ja loi maalipaikkoja ja rikkoi siinä sivussa ennätyksiä, joista osassa on ikuisen ennätyksen ainekset.

Kärppien edustusjoukkueeseen jo 15-vuotiaana noussut Ruotsalainen teki ensiesiintymisensä Liigassa lokakuussa 1977. Edellinen kausi I divisioonassa, 16-vuotiaana, oli tuottanut hurjat 58 pistettä 36 ottelussa.

Kuva: Suomen Jääkiekkomuseon arkisto

"Reksa" osoitti heti tulokaskaudellaan olevansa valmis Liiga-kaukaloon. Avauskausi tuotti 23 pistettä 30 ottelussa ja seuraava kausi 22 pistettä 36 ottelussa. 19-vuotias Ruotsalainen oli myös syksyllä 1979 mainiossa vireessä. Kärpät takoi maaleja ja Ruotsalainen oli mukana talkoissa. 18 ottelun jälkeen pisteitä oli kasassa 16, joista 10 maalia. Nyt Topi Niemelä sivuaa Kärppä-legendan ennätyslukemaa U20-ikäluokan pelaajana.

Ruotsalaisen lopullinen läpimurto Suomi-kiekon huipulle tapahtui kaudella 1980–81, kun neljät U20 MM-kisat pelannut puolustaja oli kasvanut ulos juniori-ikäluokkien peleistä. Kauden neljässä ensimmäisessä ottelussaan Ruotsalainen kokosi 10 (4+6) pistettä. Marraskuussa tahti kiihtyi ja 18 ottelun jälkeen hän oli noussut Liigaan maalipörssin jaetulle kakkostilalle takomalla peleissä hurjat 18 osumaa!

Ruotsalaisen kausi 1980–81 tuotti lopulta puolustajien edelleen voimassa olevan yhden kauden maaliennätyksen, 28 täysosumaa. Puolustaja oli valmis supertähtiluokkaan myös NHL:ssä ja osoitti sen seuraavilla kausillaan New York Rangersin paidassa.

Eniten pisteitä kaudella 18 ottelun jälkeen / alle 22-vuotiaat puolustajat

27 (18+9) – Reijo Ruotsalainen, Kärpät 1980-81 (U21)
20 (8+12) – Juha Huikari, Kärpät 1981-82 (U22)
16 (10+6) – Ruotsalainen, Kärpät 1979-80 (U20)
16 (9+7) – Veli-Pekka Kautonen, SaiPa 1990-91 (U21)
16 (8+8) – Arto Kaunonen, TPS 1975-76 (U22)
16 (3+13) – * Topi Niemelä, Kärpät 2021-22 (U20)
15 (4+11) – Timo Jutila, Tappara ja O-84 1983-84 (U21)
14 (8+6) – Tapio Levo, Ässät 1975-76 (U21)
14 (8+6) – Petteri Nummelin, TPS 1993-94 (U22)
14 (7+7) – Pekka Laksola, Tappara 1985-86 (U22)
14 (1+13) – Ville Heinola, Lukko 2020-21 (U20)
13 (9+4) – Miro Heiskanen, HIFK 2017-18 (U19)
13 (8+5) – Huikari, Kärpät 1979-80 (U20)
13 (6+7) – Huikari, Kärpät 1980-81 (U21)
13 (5+8) – Olli Juolevi, TPS 2017-18 (U20)
13 (3+10) – Axel Rindell, Jukurit 2020-21 (U21)
13 (1+12) – Vesa Salo, Lukko 1986-87 (U22)


---
Julkaisija: Antti Seppänen